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Yali Bichawa

Place of Origin: SOUTH INDIA

Date: 17th -18th Century

Reference: 356

Status: Sold

Full Description:

This dagger is of the type known as a bichawa—a term which translates into English as scorpion sting. The handle features four yalis: two large, detailed examples with intertwining necks and tails; and two smaller versions that sit near the blade’s base. The yali is a winged mythical creature usually depicted as having the face of a lion and a snake’s body, and it is associated with royalty, courage and protection. At the handle’s centre resides the god Vishnu, a tall crown rendered in the southern Indian style atop his head and his right hand held out towards the observer, fingers pointed downwards. The bichawa’s blade is a later addition and tapers to a tip, its serpentine form gently echoing that of the twin yalis above it.

Elgood points out[1] that although the Wodeyars of Mysore adopted the double-headed bird (the gandabherunda) as a symbol of their rule so did Pudukkottai in Tamil Nadu, so we cannot be certain regarding the place of manufacture of this dagger. However, the figure of Vishnu is modelled in a style similar to that of a dagger published in my own work Arms and Armour from the East[2] and is widely accepted as being from Karnataka—with Mysore being in Karnataka such an attribution for this bichawa seems to be the most likely.

A copper-handled 17th century bichawa of comparable form can be seen in the Metropolitan Museum of Art in New York, accession number 36.25.779[3].

Cette dague est d’un type appelé bichawa, un terme qui se traduit en français par dard de scorpion. Sa poignée est ornée de quatre yali : deux grands, détaillés, leurs cous et leurs queues enlacés, et deux plus petits installés à la base de la lame. Le yali est une créature mythique ailée généralement représentée avec une tête de lion et un corps de serpent, associée à la royauté, au courage et à la protection. Au centre de la poignée se trouve le dieu Vishnou, avec sur la tête une couronne dans le style de l’Inde du sud, sa main droite tendue vers l’observateur, les doigts pointant vers le bas. La lame de ce bichawa, qui s’effile à son extrémité, est un ajout postérieur, et sa forme serpentine semble faire écho aux deux yali entrelacés au-dessus.

Elgood indique[4] que, bien que les Wodeyar de Mysore aient adopté l’oiseau à deux têtes (le gandabherunda), comme symbole de leur pouvoir, les Pudukkottai du Tamil Nadu également. Nous ne pouvons donc être complètement certains du lieu de manufacture de cette dague. Cependant, la figure de Vishnou est modelée dans un style similaire à celui d’une autre dague publiée dans mon propre ouvrage Arms and Armour from the East,[5] reconnue de façon notoire comme provenant de Karnataka.  Mysore se trouvant au Karnataka une telle attribution pour ce bichawa nous semble la plus probable.

Un bichawa à poignée de cuivre du XVIIe siècle, d’une forme comparable, est conservé au Metropolitan Museum of Art de New York, sous le numéro d’inventaire 36.25.779[6].


[1] R. Elgood, Hindu Arms and Ritual, Chicago University Press, 2005, p.176, no.16.29.

[2] R. Singh, Arms and Armour from the East, 2015, p.23, no.8.


[4] R. Elgood, Hindu Arms and Ritual, Chicago University Press, 2005, p.176, no.16.29.

[5] R. Singh, Arms and Armour from the East, 2015, p.23, no.8.



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